AFP or licensors

Race om burgers in de ruimte te brengen: Virgin-stichter wil 9 dagen vroeger vertrekken dan Amazon-baas 

Wie wordt de eerste om een toeristische ruimtevlucht te lanceren met burgers aan boord? Dat is de vraag, nu ook Brits miljardair en stichter van het ruimtevaartbedrijf Virgin Galactic, Richard Branson samen met vijf anderen op 11 juli de ruimte in wil. Daarmee probeert hij Amazon-baas Jeff Bezos de loef af te steken, die gisteren 20 juli had vooropgesteld als de dag van de eerste toeristische ruimtevlucht.

De concurrentiestrijd voor toeristische ruimtereizen schakelt een versnelling hoger. Als alles goed gaat, wordt Brits miljardair Richard Branson op 11 juli de ruimte ingeschoten. "In afwachting van de weersomstandigheden en technische verificaties" zal de testvlucht van SpaceShipTwo Unity van start kunnen gaan, deelt het ruimtebedrijf Virgin Galactic mee. Het bedrijf laat weten dat de vlucht voor het eerst via een livestream te volgen zal zijn.

Met deze aankondiging maakt Ricard Branson een duidelijk statement naar concurrent Jeff Bezos. Bezos, baas van Amazon, wil op 20 juli met zijn eigen ruimtevaartbedrijf Blue Origin ook de ruimte in. Deze datum is niet toevallig gekozen. Dan wordt de 52e verjaardag van de Apollo 11-maanlanding gevierd. Op deze Amerikaanse missie landden Neil Armstrong en Buzz Aldrin in 1969 als eerste mensen op de maan.  

Neil Armstrong die als eerste man ooit een stap op de maan zette (1969).

Na drie vorige testvluchten zal Sir Richard Branson nu zelf mee aan boord aan stappen. De Brit volgt dezelfde opleidingen en voorbereidingen als toekomstige particuliere astronauten. Samen met Branson zouden - naast de twee astronauten die het tuig besturen - nog drie medewerkers van Virgin Galactic aan boord gaan: Beth Moses en Coline Bennet leiden de missie, naast Virgins vice-president voor overheidszaken Sirisha Bandla. Virgin Galactic-piloten Dave Mackay en Michael Masucci zullen het ruimtevaartuig besturen.

Concurrentie

 Ook Bransons concurrent Jeff Bezos wil zelf naar de ruimte met zijn Blue Origin-raket. Dit doet hij samen met met zijn broer, de vrouwelijke ruimtevaartpionier Wally Funk en de winnaar van een publieke veiling van 28 miljoen dollar. Wally Funk is overigens geen onbekende. In de jaren 1960 kreeg zij samen met een paar andere vrouwen een astronautenopleiding, maar ze mochten nooit naar de ruimte. Nu krijgt zij toch de kans. Ze wordt in één klap de oudste vrouwelijke astronaute ooit.

Volgende stap

Beide miljardairs willen zo snel mogelijk toeristische ruimtereizen lanceren. Hoewel hun doel hetzelfde is, gebruiken ze hiervoor twee verschillende systemen.

De Virgin-raket wordt eerst gekoppeld aan een vliegtuig waarna op een hoogte van ongeveer 13 kilometer de raket wordt losgekoppeld. Daarna gaat het ruimtevaartuig naar de rand van de dampkring, op 88 kilometer boven het aardoppervlak. Het bedrijf wil met deze missie kijken hoe zij de reis voor toekomstige klanten kan verbeteren. Daarbij gaan ze onder meer kijken naar het zetelcomfort, de gewichtloze ervaring en het zicht op de aarde. 

Bekijk hier de allereerste bemande vlucht van het Virging Galactic-ruimteschip op 22 mei 2021.

Bezos' Blue Origin maakt daarentegen gebruik van een raket die vanaf een lanceerbasis in Texas naar een hoogte van ruim 100 kilometer gaat voordat het ruimtevaartuig terugkeert naar de aarde.

Als Bransons plan slaagt, zal hij dus negen dagen vroeger de ruimte ingaan dan Bezos. Na de testvlucht op 11 juli plant Virgin Galactic nog twee bijkomende tests. Volgend jaar wil het bedrijf starten met toeristische ruimtevluchten op regelmatige basis.

Meest gelezen