De lancering van een testvlucht van The Shepard

"2021 wordt het jaar van het ruimtetoerisme": Vertrekken we binnenkort op vakantie met een raket?

De Amerikaanse ondernemer en rijkste man ter wereld Jeff Bezos is voor het eerst meegevlogen met een testvlucht van zijn eigen ruimtevaartbedrijf Blue Origin. Het is de eerste volledig bemande testvlucht van het bedrijf dat een grote toekomst zien in commerciële ruimtereizen. Eerder deze maand stuurde Virgin Galactic nog toeristen naar de ruimte. Is de strijd om het ruimtetoerisme nu echt losgebarsten? Wat zijn de plannen? En gaan we het ooit normaal vinden om in een raket op reis te gaan?

Beluister het gesprek met ruimtespecialist Nancy Vermeulen over ruimtetoerisme in De Ochtend:

Blue Origin

De race naar de ruimte is al een tijdje weer volop aan de gang. Niet alleen grootmachten proberen elkaar af te troeven op vlak van ruimtevaart, ook commerciële bedrijven hebben zich in de strijd gemengd. Zij bereiden zich al jaren voor om toeristische ruimtereizen te kunnen aanbieden. Met de komst van relatief goedkope, herbruikbare raketten lijkt dat tijdperk stilaan ook echt aan te breken.

Eén van die bedrijven is Blue Origin. Al sinds de oprichting in 2000 droomt eigenaar Jeff Bezos ervan om duurzaam leven in de ruimte mogelijk te maken. Vandaag vliegt Bezos zelf mee als passagier met de eerste volledig bemande testvlucht van de New Shepard, het toestel dat toeristen tot op zo'n 100 kilometer hoogte moet brengen tijdens een ruimtevlucht van 11 minuten.

"Dat is ongeveer tot aan de rand van onze dampkring: voldoende hoog om even de kromming van de aarde te kunnen zien", zegt astrofysicus en ruimtevaartexpert Nancy Vermeulen. "Dankzij de parabool die het ruimtetuig maakt, ervaar je ook enkele minuten gewichtloosheid."

"De testvlucht vandaag is echt een eerste belangrijke stap richting commerciële ruimtevluchten", zegt Vermeulen. "2021 wordt het jaar van het ruimtetoerisme."

Jeff Bezos tijdens de voorstelling van een van zijn ruimteprojecten
Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved.

2021 Wordt het jaar van het ruimtetoerisme

Ruimtevaartexpert Nancy Vermeulen

Die doorbraak verwacht Nancy Vermeulen pas over een tiental jaar. "SpaceX (het ruimtevaartbedrijf van Elon Musk, red.) werkt aan een grote raket waarmee tot honderd mensen in één keer naar de ruimte zullen kunnen. Pas als die er is, zullen ruimtereizen stilaan ook voor een breder publiek toegankelijk worden."

"Ik denk dat in de toekomst bemande ruimtevluchten tot aan de rand van de dampkring ook zullen worden gebruikt om sneller van het ene continent naar het andere te reizen. Ook voor het vrachtvervoer kan reizen via de ruimte een efficiënte en 'milieuvriendelijke' oplossing zijn."

Bekijk hoe de testvlucht er zal uitzien voor de 4 ruimtetoeristen:

8.000 ruimtetoeristen op de wachtlijst

De verschillende testvluchten dit jaar moeten zorgen voor inzichten in hoe de ervaring voor toekomstige toeristen kan worden verbeterd. Als alles goed verloopt, wil Virgin Galactic, het ruimtebedrijf van miljardair Richard Branson, begin volgend jaar al de eerste echte toeristen naar de ruimte sturen. De voorbije jaren zouden al zeker 650 tickets verkocht zijn, zeker 8.000 mensen staan op de wachtlijst. De prijs voor een ticket zou naar verluidt oplopen tot zo'n 250.000 dollar (zo'n 211.000 euro), een vlucht duurt anderhalf uur.

Naast een resem sterren, zoals acteur Leonardo DiCaprio, actrice Angelina Jolie en zanger Justin Bieber, heeft ook de Belgische marketeer Chris Burggraeve 10 jaar geleden al een voorschot betaald voor een ticket. "Ik kijk enorm uit naar de testvlucht vandaag", zegt Burggraeve. "Het zal waarschijnlijk nog jaren duren eer ik zelf zal mogen meevliegen, toch geniet ik er nu al van dat het effectief dichterbij komt."

(lees verder onder de foto)

Beelden van de landing na een testvlucht van de New Shepard in april 2021
Blue Origin

"Naar de ruimte reizen heeft iets magisch, iets mythisch. De aarde vanuit de ruimte zien, doet blijkbaar ook iets met mensen. Je ziet een planeet zonder grenzen, een nietige bol in een gigantisch heelal. Zoiets doet je nadenken en het zou goed zijn als meer mensen dat kunnen meemaken."

Ook Burggraeve is ervan overtuigd dat toeristische ruimtereizen in de toekomst helemaal ingeburgerd zullen geraken. "Wie had in het begin gedacht dat het vliegtuig zo betaalbaar ging worden? Ook de kostprijs van ruimtereizen zal langzaam maar zeker verlagen, als je ziet hoe snel de ruimtevaart vandaag de dag evolueert."

Wat als je snel reisziek bent?

Maar moet je geen sterke maag hebben om naar de ruimte te kunnen vliegen? Volgens Burggraeve valt dat mee. "Ik heb al een training gevolgd om naar de ruimte te vliegen en mijn lichaam kan de druk en de G-krachten goed aan. En dat is blijkbaar zo voor een heel pak mensen. Je mag geen claustrofobie hebben, maar je hoeft ook geen atletisch lichaam te hebben. Het is een kwestie van wennen."

Zo'n ruimtetuig haalt nochtans snelheden van meer dan 4.000 kilometer per uur. Bij de versnelling zou je een g-kracht tot 3,5 g ervaren. "Dat valt eigenlijk wel mee", zegt ook Nancy Vermeulen. "F-16-piloten krijgen tot 8 en 9 g te verduren." Sommige pretparkattracties gaan tot 5 g.

"Virgin Galactic is al een tijd aan het onderzoeken wie lichamelijk wel en niet geschikt is om naar de ruimte te reizen. Want natuurlijk zullen mensen met bepaalde aandoeningen wel meer moeten opletten", zegt Burggraeve.

De concurrenten

Intussen gaat de race om het ruimtetoerisme in sneltempo verder en komt het ene ruimtevaartbedrijf na het andere met primeurs. Op 11 juli nog stond een andere testvlucht gepland. Die was van Virgin Galactic, het ruimtevaartbedrijf van die andere miljardair: Virgin-topman Richard Branson. Ook hij vloog zelf mee op de testvlucht.

De testvlucht van Branson duurde ongeveer een uur en bracht hem en drie andere astronauten tot op ongeveer 80km hoogte. Dat is net iets lager dan de testvlucht vatn Bezos.

(lees verder onder de foto)

De bemanning van de testvlucht van Virgin Galactic
© 2021 by ZUMA Wire

Op 15 september volgt SpaceX: het bedrijf van Elon Musk zal dan vier toeristen enkele rondjes rond de aarde laten vliegen, op 540 kilometer hoogte. De vlucht zou minstens 2 dagen duren. Musk zelf vliegt niet mee.

En dan is er nog het ruimtereisbureau Axiom Space. Dat is van plan om begin volgend jaar 3 betalende passagiers en een ex-astronaute naar het internationaal ruimtestation ISS te vervoeren waar ze 8 dagen zouden verblijven. Op termijn wil Axiom Space trouwens een nieuwe module aan het ISS hangen dat kan worden verhuurd als hotelkamer.

Ook de eerste toeristische ruimtereis naar de maan staat zelfs al gepland. De Japanse miljardair Yusaka Maezawa wil al in 2023 met een raket van SpaceX naar de maan, samen met 8 reisgezellen die gratis meemogen. Hoeveel Maezawa heeft betaald, is niet bekend.

Wat met de impact op het milieu?

Wie begaan is met zijn ecologische voetafdruk zal misschien niet zo snel een raket nemen om te reizen. Nochtans is ruimtevaart groener dan we denken, zegt Nancy Vermeulen.

"In vergelijking met andere sectoren is de vervuiling door ruimtevaart op dit moment nog verwaarloosbaar. We weten natuurlijk niet wat de gevolgen zijn als er in de toekomst veel meer raketten zullen worden gelanceerd, maar ruimtevaartbedrijven als SpaceX en Blue Origin zijn al heel erg bezig met groenere brandstoffen." 

"Tegenwoordig wordt er heel erg ingezet op hergebruik, recyclage en circulaire systemen", zegt Vermeulen. "Daardoor is er ook veel minder ruimteafval. Reizen via de ruimte verbruikt ook minder brandstof, omdat er geen luchtweerstand is."

Volgens Chris Burggraeve zal meer ruimtevaart ook zorgen voor technologische vooruitgang op aarde. "Veel nuttige toepassingen op aarde komen voort uit ruimteonderzoek. Denk bijvoorbeeld aan efficiëntere zonnepanelen. Het klimaat is de grootste uitdaging van het moment. Maar ik ben ervan overtuigd dat we dankzij ruimteonderzoek oplossingen gaan vinden."

Meest gelezen