Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved

Gurkha-veteranen in hongerstaking in Downing Street voor evenwaardig pensioen

In de Britse hoofdstad Londen zijn enkele veteranen van de Gurkha-brigade van het Britse leger al dagenlang in hongerstaking. Ze eisen een pensioen dat gelijkwaardig is aan dat van de Britse oud-soldaten met wie ze samen gediend hebben. Gurkha's krijgen omgerekend ongeveer 410 euro per maand, Britse veteranen zo'n 1.530 euro.

De Gurkha-brigade is een onderdeel van het Britse leger dat bestaat uit militairen die afkomstig zijn uit Nepal of de Indiase deelstaat West-Bengalen. De brigade kent een rijke traditie bij het Britse leger en maakt er al meer dan 200 jaar deel van uit. Meer dan 200.000 Gurkha's hebben meegevochten in de twee wereldoorlogen en 43.000 van hen lieten het leven. De afgelopen 50 jaar hebben ze voor het Britse leger gediend in Hongkong, Kosovo, Irak, Afghanistan en op de Falklandeilanden. (Lees verder onder de foto).

Gurkha-soldaten in 1944 tegenover de Japanners op de grens tussen Birma en India.
AP1944

In Londen zijn sinds zaterdag enkele Gurkha-veteranen in hongerstaking om te ijveren voor een gelijkwaardig pensioen. Hun pensioen ligt momenteel aanzienlijk lager dan dat van Britse veteranen. Eén van hen, de 63-jarige Gyanraj Rai, zegt dat hij het moet doen met een pensioen van 350 Britse pond, zo'n 410 euro, terwijl Britten van dezelfde rang met wie hij 20 jaar lang samen gediend heeft, tot 1.300 pond krijgen, of ongeveer 1.530 euro. 

Ook tijdens hun dienst lag het loon van de Gurkha's veel lager dan dat van hun Britse collega's en hun afzwaaipremie lag maar liefst twintig keer lager, zo'n 3.000 pond, nu 3.525 euro, tegenover 60.000 pond, oftewel 70.485 euro, voor de Britten.

Toekennen van meer rechten gaat te traag

Volgens de Britse regering was het pensioen van de Gurkha's bedoeld om van te leven in Nepal, waar de kosten voor het levensonderhoud aanzienlijk lager zijn dan in het Verenigd Koninkrijk. Gepensioneerde Gurkha's hadden niet het recht om in het Verenigd Koninkrijk te blijven wonen, tot dat recht in 2004 wel werd toegekend aan de Gurkha's die afzwaaiden na 1997. Die generatie gepensioneerden ontvangt ook een pensioen dat gelijk is aan dat van hun Britse collega's. (Lees verder onder de foto).

Gurkha's van het Britse Rijnleger in Duitsland in 1963 met hun  typische "khukri".

De Gurkha's die vóór 1997 met pensioen gingen, kregen diezelfde rechten niet. Pas in 2009 kregen zij het recht om op Brits grondgebied te blijven wonen, na een spraakmakende mediacampagne. Hun pensioen is tot op vandaag nog steeds veel lager dan dat van andere militairen. De mensen die nu in hongerstaking zijn, behoren tot die benadeelde generatie van voor 1997.

De hongerstakers hebben postgevat in de buurt van Downing Street in Londen, waar de ambtswoning van de Britse premier zich bevindt. Ze hebben intussen al 6 dagen niet gegeten. "Deze hongerstaking is onze laatste hoop", zegt veteraan Gyanjay Rai. "We willen op elk vlak gelijk worden behandeld met de Britten. Daarom zijn we bereid hier te sterven."

Meest gelezen