Facebook wil mensen in afgelegen gebieden verbinden met het internet (én naar zijn platform lokken)

Facebook, dat deze week te maken had met een grote panne, lanceert vandaag een plan om afgelegen gebieden te verbinden met het internet. Dat zei techisch directeur Mike Schroepfer in een gesprek met VRT NWS. Ook Google, Microsoft, Amazon en SpaceX zijn bezig met gelijkaardige projecten. "Hoe meer mensen op het internet zitten, hoe meer mensen hun producten zullen gebruiken", zegt professor Steven Latré van de Universiteit Antwerpen en imec.

"Sorry voor de panne"

Het leek een spijtige samenloop van omstandigheden. In de week waarin Facebook te kampen heeft met één van zijn grootste pannes, kondigt het bedrijf aan dat het meer mensen wil verbinden met het internet. Mike Schroepfer, technisch directeur bij Facebook, startte de presentatie, die wij hebben bijgewoond, met verontschuldigingen.

"Heel veel mensen hadden geen contact met hun familie. Kleine bedrijven verloren hun inkomsten. Mijn excuses daarvoor. Wat maandag gebeurde, toont aan hoe belangrijk ons werk is", zei Schroepfer. Niet alleen kleine ondernemingen verloren inkomsten, ook Facebook leed imagoverlies. Het bedrijf verloor miljarden op de beurs en beseft dat het belangrijk is dat veel mensen verbonden zijn met zijn platform.

Gaan de technologiereuzen iedereen toelaten op 'hun' internet? Dat valt te bezien
Professor Steven Latré

Overal draadloos internet

Met Terragraph (een bedrijfje binnen Facebook, red.) wil de socialemediareus supersnel internet voorzien in afgelegen gebieden. "Normaal gezien moet je grote werken uitvoeren om optische kabels in de grond te stoppen. Zulke infrastructuurwerken kunnen maanden of jaren duren. Met Terragraph kan je dat oplossen met bakjes die het internet draadloos bij de mensen brengen", zegt Yael Maguire van Terragraph aan VRT NWS.

BEKIJK: Deze animatie toont hoe Terragraph werkt.

Videospeler inladen...

De bakjes van Terragraph vormen een netwerk waarlangs het internet van de ene plek naar de andere gaat en zijn volgens Facebook goedkoper dan de klassieke glasvezel. 

"De kostprijs om glasvezel onder de grond te stoppen kost bij ons in België gemiddeld 20.000 euro per kilometer. In een gebied zoals Alaska, kan dat oplopen tot 50.000 euro per kilometer. Terwijl je daar amper huizen kan voorzien van internet", zegt professor Steven Latré, die aan de Universiteit Antwerpen en imec onderzoek doet naar netwerken. "Terragraph zou het goedkoper moeten maken omdat je de internetautosnelweg boven de grond kan plaatsen. Bij ons bestaat die ook, maar de optische kabels zijn fysiek onder de grond begraven."

40% heeft geen toegang tot internet

Naast Terragraph investeert Facebook ook fors in een nieuwe (fysieke) kabel op de zeebodem die Amerika met het Europees continent gaat verbinden. Volgens het bedrijf zal de kabel, die zo'n 7.000 kilometer lang zal zijn, 200 keer meer data kunnen dragen dan de oudere kabels. 

Het is volgens Latré niet onlogisch dat Facebook het internet wil democratiseren. "Wij kunnen ons dat moeilijk voorstellen, maar 40 procent van de wereldbevolking heeft nog geen toegang tot het internet." Hij denkt dat de technologie vooral zal aanslaan in Afrika of India. "En in afgelegen gebieden waar de toegang tot het internet schaars is." 

Ook de anderen doen het

Facebook is het zoveelste technologiebedrijf dat als nobel doel heeft om zoveel mogelijk mensen te verbinden met het world wide web. Eerder lanceerden Microsoft, Amazon en zelfs SpaceX (met zijn satellieten) projecten om het internet te democratiseren. Google gaat 1 miljard dollar investeren in Afrika. "En zij proberen dat op verschillende manieren. Projecten die al de revue gepasseerd zijn: drones, luchtbalonnen, kabels en satellieten." 

Maar volgens Latré zit er ook meer achter. "De grote technologiebedrijven beseffen dat ze in het Westen niet meer kunnen groeien en gaan zich focussen op groeimarkten. Hoe meer mensen ze naar het internet kunnen lokken, hoe meer volk ze op hun platformen zullen krijgen." 

De grote technologiebedrijven beseffen dat ze in het Westen niet meer kunnen groeien en gaan zich focussen op groeimarkten

Professor Steven Latré

Bovendien kunnen ze ook de toegang tot het internet controleren. "Er zijn verhalen in Pakistan waarbij de mensen dachten dat het internet van Facebook was, omdat zij toegang kregen via systemen van het bedrijf. Bovendien kan je je de vraag stellen of de netneutraliteit wordt gerespecteerd", zegt Latré.

Netneutraliteit betekent dat internetproviders bepaalde websites of inhoud niet mogen blokkeren. "Gaan de technologiereuzen iedereen toelaten op 'hun' internet? Dat valt te bezien. Ook hier hebben we in het verleden verhalen gezien waarbij Facebook in bepaalde gebieden toegang gaf tot bepaalde websites en in andere niet. "

Het lijkt erop dat Facebook met deze aankondiging minder aandacht wil op zijn socialemediaplatform zelf. De persconferentie vond plaats op het moment dat de Amerikaanse klokkenluidster Frances Haugen voor het Amerikaanse Congres getuigde. Daarover probeerden we een aantal vragen te stellen, maar die werden vriendelijk maar kordaat gepareerd.

Meest gelezen