Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Facebook zoekt 10.000 ingenieurs in EU voor ontwikkeling "metaverse": sciencefiction of hét platform van de toekomst?

Socialenetwerksite Facebook zoekt in de komende vijf jaar 10.000 gespecialiseerde ingenieurs in de Europese Unie, om de virtuele wereld "metaverse" te creëren.  "Deze investering is een teken van vertrouwen in de sterke Europese techindustrie", aldus Nick Clegg, topmanager bij Facebook. Maar wat is die "metaverse" eigenlijk en is het effectief hét platform van de toekomst? 

De "metaverse" is een digitaal universum waarin de echte en de virtuele wereld samenvloeien. Het is een online wereld waarin mensen kunnen werken, communiceren en ontspannen in een virtuele omgeving, in dit geval met behulp van virtual reality-headsets (digitale brillen die je onderdompelen in een virtuele wereld, zie foto bovenaan). Het begrip werd in 1992 voor de eerste keer gebruikt door de Amerikaanse schrijver Neal Stephenson, in zijn sciencefictionroman "Snow crash". Vandaag is de "metaverse" helemaal geen sciencefiction meer en dankzij moderne toepassingen zoals augmented reality en virtual reality is het zelfs dichterbij dan ooit. 

Heel wat techbedrijven experimenteren reeds met de "metaverse", vooral in de gamingwereld worden virtuele toepassingen uitgebreid getest. Zeker voor jongeren is die samensmelting tussen de echte en virtuele wereld helemaal geen futuristische visie meer. Virtual reality is alom tegenwoordig in games als Fortnite, Minecraft of Roblox. 

BEKIJK: Rapper Travis Scott trad al virtueel op in Fortnite:

Net omdat virtual reality steeds meer ingeburgerd geraakt, wil Facebook nu vol inzetten op de ontwikkeling van de "metaverse".  Naast de gamingwereld wil het bedrijf het gebruik van virtual reality ook uitbreiden naar andere sectoren. Met Horizon Workrooms hebben ze al een tool die kan gebruikt worden in de bedrijfswereld, maar Facebook wil het ook mogelijk maken om bijvoorbeeld een virtueel concert of film mee te pikken of gewoon een wereld creëren waarin je even rustig kan relaxen met vrienden.

Niemand zal de "metaverse" bezitten of besturen
Nick Clegg, Facebook

Hoewel Facebook een geschiedenis heeft in het opkopen van rivaliserende bedrijven heeft het bedrijf deze keer geen intentie om alleen eigenaar te worden van de "metaverse". "Samen met andere partners ontwikkelen we wat vaak de metaverse genoemd wordt - een nieuwe stap in onderling verbonden ("interconnected") virtuele ervaringen door technologieën als augmented reality te gebruiken", schrijft Nick Clegg, die instaat voor de "buitenlandse zaken" van het concern, in een blogpost.

"De metaverse heeft het potentieel om toegang mogelijk te maken tot nieuwe creatieve, sociale en economische opportuniteiten", aldus de topman nog. Niemand zal de "metaverse" bezitten of besturen. "Zoals het internet, wordt de belangrijkste eigenschap openheid en interoperabiliteit."

Horizon Workrooms

Eind augustus lanceerde Facebook ook al Horizon Workrooms, een platform waar je virtueel samen met je collega's kan vergaderen. Iedereen kiest een digitaal alter ego of "avatar" die eruitziet en gekleed gaat zoals jij het wil en ook effectief aan een vergadertafel plaats kan nemen. Met behulp van een virtualrealitybril kan je zelf die virtuele wereld binnenstappen. Horizon Workrooms werkt alleen met de Oculus Quest 2, een VR-bril van Facebook die je apart moet kopen.

BEKIJK: Dit filmpje toont hoe Horizon Workrooms van Facebook werkt:

10.000 Europese jobs

Clegg benadrukt ook dat Europa erg belangrijk is voor Facebook. "Van de duizenden werknemers in de EU tot de miljoenen bedrijven die onze apps en tools elke dag gebruiken, Europa is een groot deel van ons succes."

"Nu we aan onze reis beginnen om de metaverse tot leven te brengen, is de zoektocht naar gespecialiseerde ingenieurs een van de grootste prioriteiten van Facebook", aldus Clegg nog. "We kijken ernaar uit om met overheden in heel de EU samen te werken om de juiste mensen en juiste markten te vinden om stappen vooruit te zetten, als onderdeel van een rekruteringsgolf in de regio." Bedoeling is om in de komende vijf jaar 10.000 mensen aan te nemen.

Volgens Dirk Van Welden, expert virtual reality,  is het niet onlogisch dat Facebook experts zoekt op de Europese markt. "In Amerika is er maar een beperkt aantal mensen die voor dit soort zaken zijn opgeleid en in Europa zijn er tal van goede technologische scholen", aldus van Welden in "De ochtend" op Radio 1. "Ook in België hebben we met de opleiding Digital Arts & Entertainment in Kortrijk een opleiding die wereldwijd hoog aangeschreven staat qua grafische elementen en 3D-technologie. Dat zijn echt profielen die daar volop mee bezig zijn en ik denk dat Facebook ook daarom nu richting Europa kijkt."

Beluister hier het volledige gesprek met Dirk Van Welden in "De ochtend" op Radio 1:

Verre toekomst of niet?

Virtual reality begint steeds realistischer en betaalbaarder te worden, zegt Van Welden op Radio 1. "De toepassingen voor de metaverse, zoals de VR-brillen, zijn er al en in het komende jaar zullen we zien dat ze ook meer en meer gebruikt zullen worden. Het zal wel nog enkele jaren duren voor het bij het brede publiek ingeburgerd zal zijn."

Van Welden ziet alleszins heel wat voordelen bij virtual reality-toepassingen, bijvoorbeeld in de werkomgeving. "Op dit moment rijden we vaak nog een uur of zelfs langer ergens naartoe om daar dan een half uurtje te vergaderen. Wanneer in de metaverse een ruimte hebben om te vergaderen kunnen we elkaar daar van thuis uit of van op het bureau ontmoeten." 

Zelfs hand- en oogbewegingen kunnen op dit moment al doorgestuurd worden
Dirk Van Welden, expert virtual en augmented reality

Op het eerste zicht lijkt er weinig verschil met de Teams- of Zoommeetingen die ook nu al ingeburgerd zijn maar er is wel degelijk een groot verschil, aldus Van Welden.  "In de metaverse kan je effectief allemaal samen aan een tafel plaatsnemen, naar dezelfde presentatie kijken en samen aan bepaalde projecten werken. De omgeving wordt ook steeds realisitischer, zelfs hand- en oogbewegingen kunnen op dit moment al doorgestuurd worden."

Verschil tussen VR en AR

De termen virtual en augmented reality komen vaak voor wanneer we het hebben over de "metaverse", maar wat is het verschil nu eigenlijk? 

Virtual reality
Bij virtual reality word je volledig ondergedompeld in een andere wereld. Alles wat je ziet is virtueel. Denk daarbij aan games waarbij je een VR-bril opzet en terechtkomt in een zombiewereld waarin je moet proberen te overleven.

Augmented reality
Bij augmented reality zal je altijd nog een stukje van de echte wereld zien. Je voegt als het ware een extra laagje bovenop de werkelijkheid toe. "Dat gaat enorm ver, wanneer je in een winkel naar een product kijkt, kan je bijvoorbeeld de prijs van dat product zien in de winkel ernaast", vertelt expert Dirk Van Welden. Een ander voorbeeld is een bril die je tijdens verplaatsingen in het verkeer kan helpen met extra richtingsaanwijzers die boven het echte beeld geprojecteerd worden. 

Klokkenluider

De aankondiging van Facebook komt er op een moment dat de Amerikaanse groep erg onder druk staat na de onthullingen van de  vroegere Facebook-verantwoordelijke Frances Haugen. Ze verklaarde dat Facebook buiten de Verenigde Staten maar matig optreedt tegen haatberichten. Ook zou het bedrijf uit eigen onderzoek weten dat zijn apps de geestelijke gezondheid van sommige jonge gebruikers schaden. Facebook kwam eerder deze maand ook negatief in het nieuws door een zes uur durende panne bij zijn verschillende apps.

Meest gelezen