Elephant Haven

Gandhi (52) is eerste bewoner van gloednieuw olifantenrusthuis in Frankrijk: "Brigitte Bardot heeft deel betaald"

Het eerste Europese rusthuis voor olifanten heeft een eerste bewoner: Gandhi, een Aziatische olifant van 52 jaar oud. Het rusthuis in de Limousinstreek in Frankrijk is opgericht door twee ex-dierenverzorgers van ZOO Antwerpen. Ze zijn blij met de komst van hun eerste bewoner. “Het is net als kinderen krijgen. Het verandert je leven”, klinkt het. 

Sofie Goetghebeur en Tony Verhulst, beiden afkomstig uit Deurne, werkten als dierenverzorgers in ZOO Antwerpen. In 2012 besloten ze in Limousin, in Midden-Frankrijk, een rusthuis voor olifanten te openen. 

“We zien dat oude olifanten regelmatig van zoo naar zoo worden gebracht, omdat ze bijvoorbeeld onderling vechten”, vertelt Sofie. “Ook zijn er veel olifanten die geen plek meer hebben nu Europese landen circussen verbieden om ze nog langer in dienst te nemen. Daarom wilden we een plek creëren waar de diertjes kunnen blijven tot het einde van hun leven.”

Gandhi is onze VIP-gast. Ze krijgt elke dag een pedicure en we spelen spelletjes met haar
Sofie Goetghebeur, Elephant Haven

Na jaren van vergunning aanvragen en het rusthuis klaar te maken, is het eindelijk zover. Elephant Haven, zoals het rusthuis heet, heeft een eerste bewoner: Gandhi, een Aziatische olifant van 52 jaar oud. “In het wild kunnen olifanten zeker 80 jaar worden, maar hier in gevangenschap in Europa is 52 jaar al best oud. De diertjes sterven vroeger door ziektes, zoals abcessen en artrose.”

Elephant Haven is maar liefst 29 hectaren groot, en op termijn zou er nog eens 20 ha bij kunnen komen. Daar hangt een prijskaartje aan, maar Tony en Sofie hebben voor hun project de steun gekregen van de Franse actrice - en grote dierenvriend - Brigitte Bardot. 

"Zij heeft een groot deel van de stal betaald, en voelt zich heel erg betrokken bij ons project. Al hebben we nog geen bezoek van haar gehad, maar Bardot (87) is dan ook niet meer van de jongsten", vertelt Sofie Goetghebeur in "De wereld vandaag" op Radio 1.

Elephant Haven

Vriendinnetjes

Gandhi leefde in de dierentuin "Les Terres de Nataé," in Frankrijk, maar de directie besloot om de olifant een andere thuis te geven in Elephant Haven. Tony en Sofie zijn door het dolle heen met de komst van hun eerste bewoner. 

“Het is net alsof je een kind krijgt. Heel ons leven is veranderd”, vertelt Sofie enthousiast. “We zoeken samen met Gandhi naar een routine, en zij geeft duidelijk aan wat ze wil en wat niet. Ze krijgt bij ons een echte VIP-behandeling, met elke dag een pedicure, en spelletjes. Zo verstoppen we haar eten, zodat ze het zelf moet zoeken. Olifanten zijn intelligente dieren en hebben voldoende uitdaging nodig.”

Nu de eerste bewoner eindelijk gearriveerd is, hopen Sofie en Tony dat uitbreiding snel volgt. “Het werk achter de schermen stopt nooit. We zijn met een aantal dossiers bezig en hopen dat Gandhi snel vriendinnetjes krijgt. Een olifant leeft best tussen de olifanten, al willen we op ons domein niet meer dan 6 dieren opvangen. Een oude dag in rust en vrede: dat is voor iedereen belangrijk. Dus als er op termijn rondleidingen komen, dan zullen die enkel voor kleine groepen georganiseerd worden, en op ruime afstand van de olifanten."

Beluister hier het volledige interview bij Radio 2 Antwerpen: 

Elephant Haven

Meest gelezen