Een microscopisch, op fossielen lijkend specimen dat door chemische reacties is gevormd.
Julie Cosmidis

Zoektocht naar leven op Mars kan misleid worden door 'valse fossielen'

Wetenschappers die op Mars zoeken naar sporen van vroeger leven, zouden misleid kunnen worden door op fossielen lijkende specimens die door chemische reacties gevormd zijn en dus geen biologische oorsprong hebben. Dat stelt een nieuwe studie die oproept tot meer interdisciplinair onderzoek naar de processen die dergelijke afzettingen op Mars zouden kunnen vormen, om zo beter het onderscheid te kunnen maken.  

Gesteenten op Mars zouden verschillende types van niet-biologische afzettingen kunnen bevatten die lijken op de soorten fossielen die waarschijnlijk gevonden zouden worden als de planeet ooit leven gekend heeft, zo stelt een nieuwe studie. 

Die zogenoemde pseudofossielen onderscheiden van wat aanwijzingen zouden kunnen zijn van vroeger leven op het oppervlak van Mars, is de sleutel tot het succes van de huidige en toekomstige missies om te zoeken naar sporen van leven op de Rode Planeet. Zo'n 4 miljard jaar geleden moet Mars tijdelijk bewoonbaar zijn geweest voor leven zoals wij het kennen.  

Astrobiologen van de University of Edinburgh en de University of Oxford hebben alle bekende processen bekeken die in gesteenten op Mars afzettingen die lijken op fossielen kunnen gecreëerd hebben. 

Ze identificeerden tientallen processen - en waarschijnlijk zijn er nog veel meer die nog niet ontdekt zijn - die structuren kunnen vormen die sterk lijken op de structuren die gevormd worden door microscopische, eenvoudige levensvormen die ooit op Mars geleefd kunnen hebben. 

Tot de 'levensechte' specimens die deze processen kunnen vormen, behoren afzettingen die eruit zien als de cellen van bacteriën, en op koolstof gebaseerde moleculen die sterk lijken op de bouwstenen van al het leven dat we kennen. 

Omdat sporen van leven zo goed nagebootst kunnen worden door niet-biologische processen, is het waarschijnlijk dat de oorsprong van elk op een fossiel lijkend specimen dat op Mars gevonden worden, erg ambigu zal zijn, zeggen de onderzoekers. 

Een aantal op fossielen lijkende specimens die door chemische, niet-biologische reacties gevormd zijn en die op Mars zouden kunnen voorkomen.
Sean McMahon, Julie Cosmidis and Joti Rouillard

Al eerder in de luren laten leggen

De onderzoekers roepen op tot meer interdisciplinair onderzoek om meer te weten te komen over hoe op fossielen lijkende afzettingen gevormd zouden kunnen worden op Mars, en zo de zoektocht naar sporen van vroeger leven op de planeet en elders in het zonnestelsel vooruit te helpen. 

"Op een bepaald ogenblik zal een Marsrover bijna zeker iets vinden dat er zeer sterk uitziet als een fossiel, en dus is het essentieel dat we met volle vertrouwen fossielen kunnen onderscheiden van structuren en substanties die gemaakt zijn door chemische reacties. Voor elk soort fossiel dat er bestaat, is er minstens één niet-biologisch proces dat erg gelijkaardige dingen crëert, en dus is het echt nodig dat we onze kennis verbeteren over hoe die gevormd worden", zei doctor Sean McMahon, een astrobioloog aan de University of Edinburgh en een van de auteurs van de nieuwe studie. 

"We hebben ons in het verleden al in de luren laten leggen door processen die het leven nabootsen. Objecten die eruitzagen als fossiele microben zijn vele keren beschreven in oude gesteenten op aarde en zelfs in meteorieten van Mars, maar na diepgaander onderzoek bleken ze een niet-biologische oorsprong te hebben. Dit artikel is een waarschuwing waarin we oproepen tot meer onderzoek naar processen die het leven nabootsten in de context van Mars, zodat we vermijden telkens opnieuw in dezelfde vallen te lopen", zei Julie Cosmidis, hoogleraar geobiologie aan de University of Oxford en de tweede auteur van de studie. 

De studie van McMahon en Cosmidis is gepubliceerd in het Journal of the Geological Society. Dit artikel is gebaseerd op een persbericht van de University of Edinburgh.    

Meest gelezen