Een lid van de National Parks brandweer bekijkt een verbrande reuzensequoia in het Kings Canyon National Park.
Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved

Tot een vijfde van alle reuzensequoia's zijn de laatste twee jaar verkoold door bosbranden

Bosbranden die ontstaan zijn door blikseminslagen, hebben dit jaar duizenden reuzensequoia's verkoold. Ook verleden jaar was een rampjaar en de laatste twee jaar zijn bijna een vijfde van de grootste bomen op aarde verloren gegaan door branden. Dat hebben de Sequoia and Kings Canyon National Parks in Californië bekendgemaakt in een rapport. 

Dit jaar hebben er branden gewoed in meer dan een derde van de bossen in het Sequoia National Park en het omliggende Sequoia National Forest. Naar schatting hebben die tussen 2.261 en 3.637 reuzensequoia's verkoold. 

Verleden jaar betekenden bosbranden in de buurt al het einde voor een nooit geziene 7.500 tot 10.400 reuzensequoia's. De verliezen in de laatste 2 jaar maken 13 tot 19 procent uit van de 75.000 sequoia's met een diameter groter dan 1,2 meter die nog in de bossen stonden. 

Reuzensequoia's, reuzenpijnbomen of mammoetbomen zijn naar volume de grootste bomen op aarde. Ze komen enkel voor in zo'n 70 bossen langs de westelijke kant van de Sierra Nevada bergketen in Californië.

Een medewerker van de National Park Service en een journalist bekijken de schade in Redwood Canyon in het Kings Canyon National Park.
Public Domain

Heter en droger

Branden die zo intens zijn dat ze heet genoeg zijn en hoog genoeg komen om zo veel reuzensequoia's te doden - bomen die ooit beschouwd werden als nagenoeg brandvrij -, tonen op overtuigende wijze de impact van de klimaatverandering aan. 

Een opwarmende planeet heeft hetere en drogere omstandigheden gecreëerd. In combinatie met een dikke ondergroei die het resultaat is van het onderdrukken van branden gedurende een eeuw, heeft dat geleid tot branden die het einde betekend hebben voor bomen die ontkiemd zijn in de tijd van oude beschavingen. 

"De ontnuchterende realiteit is dat we opnieuw een enorm verlies gezien hebben in een eindige populatie van deze iconische bomen die niet te vervangen zijn in vele generaties", zei Clay Jordan, de hoofdopzichter van de Sequoia and Kings Canyon National Parks. "Hoe spectaculair deze bomen ook zijn, we mogen ze zeker niet als vanzelfsprekend beschouwen. Om er voor te zorgen dat ze er nog zullen zijn voor onze kinderen en kleinkinderen, moet er actie ondernomen worden." 

De laatste 5 jaar heeft Californië de grootste branden uit zijn geschiedenis gekend. Verleden jaar ging de grootste oppervlakte ooit in vlammen op en dit jaar komt, tot nog toe, op de tweede plaats. 

Dit jaar hadden er nog meer bomen kunnen sneuvelen, als hevige regen en sneeuw op 25 oktober het vuur niet hadden getemperd. Verleden jaar woedden er branden van augustus tot in januari.  

Vlammen kruipen langs een boom omhoog in het zogenoemde Windy Fire in het Trail of 100 Giants bos in het Sequoia National Forest op 19 september van dit jaar.

Grootste en oudste bomen beschermd

Nadat de zogenoemde Castle en SQF Complex branden verleden jaar de autoriteiten verrast hadden, werden er dit jaar buitengewone maatregelen genomen om de grootste en oudste bomen te beschermen.

De General Sherman - het grootste levende ding op aarde - en andere oude bomen werden in beschermende folie gewikkeld en een vuurvertragende gel werd op de bladerdekken - die tot meer dan 60 meter hoog kunnen raken -  gesproeid. Sprinklers besproeiden de stammen en brandbaar materiaal werd verwijderd van rond de bomen. 

Die maatregelen zorgden ervoor dat het Giant Forest - het belangrijkste bos met enorme bomen in het park - gespaard bleef, maar ze konden niet overal toegepast worden. 

Het grootste deel van het Suwanee bos in het Sequoia National Park ging verloren in een extreme brand en het Starvation Complex van bossen in het Sequoia National Forest werd grotendeels vernield. 

De grootste schade werd aangericht in het Redwood Mountain bos in het Kings Canyon National Park. Het inferno werd er zo intens dat het een vuurwolk creëerde die winden tot 100 km/u veroorzaakte. 

Een brandecoloog had accuraat voorspeld welke gebieden getroffen zouden worden door de heetste branden, maar in de veranderlijke omstandigheden kon er niets gedaan worden om de bomen te redden in het op een na grootste sequoia-bos, zei Christy Brigham, het hoofd van de afdeling resource management en wetenschap van de parken. 

"Dat is nog hartverscheurender voor mij, dat we het wisten en geen actie konden ondernemen om het te beschermen", zei ze. 

In de bossen die het hardst getroffen werden, rijzen zwartgeblakerde stammen hoog de lucht in en de bladerdekken hebben een roestige kleur in plaats van het gebruikelijke levendige groen. Verwacht wordt dat veel van de beschadigde bomen de komende 3 tot 5 jaar zullen sterven. 

Om de grootste en oudste bomen - zoals deze General Sherman - te beschermen, werden dit jaar buitengewone maatregelen genomen.
AFP or licensors

"Een noodtoestand"

De organisatie 'Save the Redwoods League', die de Waterfall-boom - een van de grootste ter wereld - verloor in 2020, zag dit jaar reuzensequoia's in vlammen opgaan in het Red Hill bos dat ze beheert. 

"We moeten deze situatie met betrekking tot de reuzensequoia's noemen wat ze is: een noodtoestand", zei haar voorzitter Sam Hodder. "Slechts een paar jaar geleden werd het als ongezien beschouwd om in een seizoen een handvol reuzensequoia's te verliezen in een bosbrand, en nu verliezen we er duizenden." 

Verbrande en dode bomen in het Redwood Mountain bos in het Kings Canyon National Park.
Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved

Vijf jaar lange erge droogte

In 2013 had het Sequoia National Park klimaatmodellen opgesteld die voorspelden dat het nog 50 jaar zou duren vooraleer extreme branden de sequoia's in gevaar zouden brengen, zei Christy Brigham. Maar 2013 kwam aan het begin van een 5 jaar durende, uitzonderlijk erge droogte die in essentie de modellen volkomen overhoop haalde. 

Middenin de droogte in 2015 zag het park voor de eerste keer reuzensequoia's in de vlammen opgaan. Twee branden in 2017 betekenden het einde van nog meer reuzensequoia's. Iets meer dan 200 reuzensequoia's kwamen aan hun einde in deze branden die een waarschuwing waren voor wat nog komen zou.

"Toen brak het Castle Fire uit en het was 'Oh mijn God'", zei Brigham. "We gingen van een waarschuwing naar 'haar in brand'. 7.000 bomen verliezen in één brand is krankzinnig."

Het is nog niet precies geweten hoeveel bomen er vorig jaar verloren gegaan zijn in de branden, omdat de ploegen nog bezig waren te bevestigen hoeveel bomen er gestorven waren, toen een blikseminslag op 9 september het Windy Fire in het Sequoia National Forest ontketende en twee branden die samensmolten tot de SQF Complex brand in het Sequoia National Park, zei Brigham. 

Vuur en rook in het Sequoia National Park.

Niet al het nieuws is slecht

Niet al het nieuws in het rapport van de Sequoia and Kings Canyon National Parks over de branden is ontmoedigend. 

Hoewel er branden gewoed hebben in 27 bossen en grote aantallen bomen verkoold werden, zullen veel vuren met een lage intensiteit die sequoia's nodig hebben om te kunnen gedijen, de vegetatie opgeruimd hebben en de warmte van de vlammen zal de kegels van de bomen doen opengaan hebben zodat ze hun zaden konden verspreiden. 

Er was ook minder schade in veel van de bossen waar de parkdiensten regelmatig gecontroleerde branden gebruikt om in koudere en vochtigere omstandigheden de opgehoopte vegetatie te verwijderen. Die successen onderstrepen de noodzaak om die werkzaamheden uit te breiden en te beginnen met het uitdunnen van de bossen op plaatsen waar gecontroleerde branden te riskant zijn, zei hoofdopzichter Jordan. 

Gebieden waar de branden echter zo heet waren dat de zaden gedood werden en waar de bomen zich dus niet kunnen  regenereren, hebben mogelijk extra hulp nodig. Het park overweegt voor de eerste keer zaailingen te planten om de soort in stand te houden. 

Als er zaailingen worden uitgeplant, zullen er wel honderden jaren nodig zijn om de bomen die verloren zijn gegaan te vervangen. 

"Ik ben niet bereid om de reuzensequoia's op te geven", zei Brigham. "Dit is een oproep tot actie om de overblijvende oude bossen beter te beschermen en onze Sierra Nevada bossen bestand te maken tegen bosbranden, want het vuur komt eraan."   

Een jong boompje tracht te overleven na de verwoestingen die zijn aangericht door de branden van het KNP Complex in het Redwood Mountain bos in het Kings Canyon National Park.
Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved

Meest gelezen