'Backpack Kid' wordt 20: kon hij zijn '15 minutes of fame' van mei 2017 verzilveren?

Vijftien was Russell Horning toen hij in mei 2017 zijn speciale dansje, inclusief rugzak, samen met de Amerikaanse zangeres Katy Perry mocht tonen in het populaire tv-programma 'Saturday Night Live'. Op de tonen van "Swish Swish", Perry’s nieuwste single toen, deed hij met serieuze blik een 'floss dance', door zijn gestrekte armen en gebalde vuisten afwisselend voor en achter zijn lichaam te bewegen. Het internet kreeg nadien niet genoeg van Horning, die onmiddellijk tot 'Backpack Kid' gebombardeerd werd. Intussen blijft hij voortbreien, met (financieel) succes, op zijn '15 minutes of fame' van toen. Vandaag wordt Horning 20.

Volgens zijn moeder hing Horning als kind altijd al de clown uit, reden genoeg om op 13-jarige leeftijd zijn grappen en grollen, en dan vooral zijn komische dansjes, via het internet te delen met een groter publiek ("Iedereen probeert zo goed mogelijk te dansen, om zo populair mogelijk te worden, maar ik voeg er een komische toets aan toe en creëer zo een eigen dansroutine.").

Tijdens een zomerkamp in juni 2014 probeerde hij voor het eerst de 'floss dance' uit: "Iedereen die me bezig zag, leek enthousiast. Dus dacht ik: "Waarom zou ik er geen video van maken en die op Instagram zetten?" In de hoop dat een 40-tal vrienden-volgers die ik toen daar had, hem zouden zien. Maar iemand met veel meer volgers pikte de video op, wat toen al tot een stijging van mijn volgers leidde van een paar duizend." (Complex, juni 2017)

Maar het was zangeres Rihanna die in december 2016 voor de grote boost zorgde. Zij publiceerde immers een filmpje van Horning op haar Instagramaccount, als reactie op het feit dat ze genomineerd was voor 8 Grammy Awards:

Het aantal volgers op Hornings account steeg in 2 dagen tijd met meer dan 50.000. Zo viel hij ook op bij Katy Perry, die hem in mei 2017 dus uitnodigde om mee te komen dansen in "Saturday Night Live" en hem daarna een rolletje gaf in haar nieuwste video die "Swish Swish" moest promoten. Plots wilde iedereen de 'floss dance', of 'The Russell' zoals de dansbeweging ook soms omschreven wordt, doen:

Tijdens de jaren die volgden bleef de Amerikaanse tiener de 'floss dance'-routine en het 'Backpack Kid'-imago verder uitwerken, volgens sommige nieuwswebsites "verder uitmelken". Horning: "Als je me vraagt wat ik in de toekomst ga doen, dan denk ik dat dat hetzelfde zal zijn als wat ik nu doe. Ik doe niets liever dan als een komische danser door het leven te gaan." (Complex, juni 2017) Maar het blijft hem wel succes, ook financieel, opleveren. Entertainmentwebsite WealthyPersons schatte het vermogen van Horning in november 2021 alvast op om en rond 1 miljoen dollar.

Het gros van zijn inkomsten zou Horning via reclameboodschappen en sponsoring op zijn sociale media verkrijgen. Op Instagram heeft hij momenteel ruim 1,6 miljoen volgers. Daar is hij dan ook uitgegroeid tot een 'mega-influencer' met een platform dat dus ideaal is voor bedrijven om een groot publiek te bereiken, zonder zelf veel kosten te moeten maken. Meer dan 1 miljoen volgers kan zelfs tot een bijdrage van 100.000 dollar voor één Instagrampost leiden. Op TikTok heeft hij dan weer ruim 3,5 miljoen volgers.

Op YouTube stevent hij af op een half miljoen abonnees, waardoor ook dit platform een belangrijke bijverdienste blijft voor Horning. Ook hier slaagt hij er, na zijn oorspronkelijke 'floss dance'-succes, met een zekere regelmaat in te scoren met nieuwe filmpjes - "grappige filmpjes terwijl hij zo serieus mogelijk probeert te blijven" -, met meer dan 1 miljoen views. Midden 2019 zou hij met zijn filmpjes op YouTube al "enkele honderdduizenden dollars" verdiend hebben.

Zijn muziekvideo’s - Horning probeert een muziekcarrière te lanceren - hielpen alvast met het succes op YouTube. Zo werden de muziekvideo’s van "2 LITT" en "Drip on Boat" meer dan 1 miljoen keer bekeken. Zijn parodie op de bioscoopfilm "It", getiteld "IT on a low budge" charmeerde dan weer meer dan 10 miljoen kijkers:

Met tassenbedrijf Sprayground sloot hij bovendien een exclusieve deal ter promotie van hun rugzakken. "Er is geen twijfel mogelijk dat hij aan die deal een klein fortuin overgehouden heeft", aldus celebritywebsite Nicki Swift. Ook werkte hij samen met onder meer sportartikelenbedrijf Under Armor en met diverse nationale sportbonden.

In samenwerking met kledingbedrijf Riot Society verkoopt Horning T-shirts en hoodies. Dat hij nu en dan ook gevraagd wordt voor fotomodelopdrachten is daarbij een pluspunt.

Intussen reist hij het land af voor 'meet & greets' met fans, al dan niet tegen betaling. Zo zou een VIP-ontmoeting met Horning al snel oplopen tot 25 dollar per persoon.

Ik wil nu vooral plezier maken

Horning: "Al de dingen die je je voorstelt dat beroemdheden doen, wel, die doe ik ook. Het is zelfs zover gekomen dat waar ik ook ga - ik reis intussen regelmatig doorheen de VS - men me tegenhoudt om een foto te nemen of om samen met hen de 'floss dance' te doen." (Daily Mail, januari 2019)

"Een fortuin verdien ik momenteel nog niet. Al denk ik wel dat dat nog zal gebeuren. Maar daar lig ik voorlopig niet wakker van. Ik wil nu vooral plezier maken." (Daily Mail)

Toch is duidelijk dat de tiener uit de Amerikaanse staat Georgia goed geboerd heeft dankzij het eerder toevallige succes met de 'floss dance'. "Iedereen denkt dat dit het enige is dat ik kan. Maar ik heb heus wel andere talenten. Alleen kent men die nog niet. Ik zal niet nalaten de platformen waarop ik nu populair ben te gebruiken om mijn andere doelen, bijvoorbeeld in de film- en muziekwereld, te bereiken", aldus Horning nog, die vandaag dus 20 kaarsjes mag uitblazen.

Meest gelezen