Belgische sterrenkundige Eric Elst, ontdekker van meer dan 3.700 planetoïden, overleden

De Belgische sterrenkundige Eric Elst is zondag op 85-jarige leeftijd overleden in Antwerpen. Dat heeft de Volkssterrenwacht Mira vandaag op Twitter gemeld. Van 1986 tot 2002 heeft hij maar liefst 3.760 planetoïden ontdekt. Dat maakt van hem de astronoom die alleen en zonder de hulp van de hedendaagse automatische zoeksystemen het grootste aantal planetoïden ooit heeft ontdekt. Daarnaast ontdekte hij er nog eens 108 samen met iemand anders. 

Elst was tot zijn pensioen in 2001 actief bij de Koninklijke Sterrenwacht van België in Ukkel en veel van die door hem ontdekte planetoïden kregen een naam met een Belgische link, zoals Jacques Brel of de door Marc Dutroux vermoorde en ontvoerde meisjes Julie en Melissa. 

Ook naar pater Damiaan, de cartograaf Mercator, de astronaut Frimout,  de industrieel Solvay, de schilders Magritte en Memling, de zanger Eddy Wally, de tennister KimClijsters, de schrijvers Conscience en Geeraerts en de uitvinder van het bakeliet Baekeland vernoemde Elst een planetoïde. 

Naast persoonsnamen raakte ook Sabena via een door Elst ontdekte planetoïde in de ruimte vereeuwigd. De steden Oostende, Brugge, Ieper en Gent kregen ook die eer. Niet alle namen van planetoïden hadden een link met België, zo noemde hij er ook een Tyrannosaurus. 

Elst zelf werd ook vereeuwigd met een asteroïde: het Nederlandse astronomenkoppel Cornelis van Houten en Ingrid van Houten-Groeneveld  noemde een door hen in 1977 ontdekte asteroïde met een diameter van zo'n zes kilometer naar hem. 

In 1996 was Eric Elst te gast in het wetenschapsprogramma "Alle Vijf" met Frank Deboosere. Hij kwam er vertellen over de komeet die hij toen pas ontdekt had, de Elst–Pizarro.

Videospeler inladen...

11e op de ranglijst van ontdekkers

Als sterrenkundige was Elst een "exponent van een vorige generatie", zegt Philippe Mollet van Mira. "Het werk dat Elst, bij wijze van spreken, zelf met de hand deed, gebeurt tegenwoordig door geautomatiseerde systemen. Elst staat dan wel 'slechts' elfde in het klassement van grootste aantal ontdekkingen, maar wordt wel vooraf gegaan door zulke systemen en een trio van onderzoekers." Dat trio is het Nederlandse koppel Van Houten en de Amerikaanse astronoom van Nederlandse afkomst Tom Gehrels. 

Elst was natuurlijk geen 19e-eeuwse astronoom, beklemtoont Mollet. "Maar hij beschikte evenmin over de volledig computergestuurde systemen die wetenschappers nu gebruiken", legt Mollet uit. "Voor wat nu vanuit een bureautje in pakweg Ukkel kan, moest hij op expeditie, naar bijvoorbeeld Bulgarije of Chili. Het spreekt voor zich dat naar de sterren kijken moeilijker is vanuit de Brusselse agglomeratie waar Ukkel ligt." Elst deed veel van zijn ontdekkingen aan het La Silla-observatorium van de ESO in het noorden van Chili en de Rozhen Sterrenwacht in Bulgarije. 

 Als persoon was Elst "zeker geen saaie wetenschapper", zegt Mollet nog. "Hij was gepassioneerd door zijn werk en een vrijdenker die ook over andere zaken dan astronomie een duidelijke mening had, soms ging hij zelfs in de richting van het flamboyante. Zijn brede interesses, bijvoorbeeld in klassieke muziek, blijken ook uit de namen die hij aan planetoïden gaf." 

Het lichaam van Elst kan nog tot vrijdag gegroet worden bij de Volkssterrenwacht Urania  in Hove, het afscheid staat gepland op zondag, ook bij Urania.

De Koninklijke Sterrenwacht van België in Ukkel, waar Elst tot zijn pensioen in 2001 actief was.

Meest gelezen