De oplichter bemachtigde ook een manuscript van de prijswinnende Canadese schrijfster Margaret Atwood
Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Mysterieuze manuscriptendief, die onder meer Margaret Atwood oplichtte, eindelijk ontmaskerd?

De Amerikaanse FBI heeft in New York een Italiaanse man gearresteerd die beschuldigd wordt van het stelen van talloze ongepubliceerde boekmanuscripten. De man zou zich jarenlang uitgegeven hebben voor bekende personen of bedrijven in de uitgeverijsector om ongepubliceerde manuscripten te bemachtigen. Hij zou daarbij gebruik hebben gemaakt van valse e-mailadressen en domeinnamen. Onder meer de prijswinnende Canadese schrijfster Margaret Atwood viel ten prooi aan de oplichter.

De zaak houdt de literaire wereld al een hele tijd bezig, bekende schrijvers als de Canadese Margaret Atwood en de Amerikaan Ethan Hawke werden reeds slachtoffer van de manuscriptendief. In België viel Saskia De Coster afgelopen zomer bijna ten prooi aan de oplichter. Ze schreef er een open brief over in De Standaard. 

De diefstallen waren vooral mysterieus omdat degene die op zoek was naar de manuscripten, op geen enkel moment probeerde ze te verkopen of ze op een andere manier in het openbaar te gooien. 

Ook schrijfster Saskia De Coster viel bijna ten prooi aan de oplichter.
usage worldwide

De Amerikaanse FBI heeft nu een arrestatie uitgevoerd in de zaak. De Italiaan Filippo Bernardini (29) werd woensdag opgepakt toen hij met een vlucht in de Verenigde Staten aankwam. Hij wordt beschuldigd van fraude en identiteitsdiefstal.

Bernardini, die bij verschillende uitgeverijen in Londen heeft gewerkt, wordt beschuldigd van het gebruik van frauduleuze e-mailadressen en domeinnamen om zich voor te doen als andere mensen in de uitgeverijsector. Op die manier zou hij geprobeerd hebben toegang te krijgen tot niet-gepubliceerde boeken. Volgens de aanklacht zou hij dit vijf jaar lang gedaan hebben, van augustus 2016 tot juli vorig jaar.

Sluwe praktijken

Bernardini zou doorheen de jaren meer dan 160 valse e-mailadressen en domeinnamen aangemaakt hebben om zich te kunnen voordoen als verschillende uitgevers en personen. Hij zou daarbij gebruik hebben gemaakt van inventieve trucjes die het moeilijk maken om echte van valse e-mailadressen of domeinnamen te onderscheiden. Een bekende praktijk is bijvoorbeeld een "m"  vervangen door "rn", een lichte wijziging die niet echt opvalt als je even onaandachtig bent.

Uitgeverij Simon & Schuster UK, de huidige werkgever van Bernardini, liet in een verklaring aan The New York Times weten dat ze "geschokt en met afschuw vervuld" was door de beschuldigingen. Bernardini werd onmiddellijk geschorst. 

Donderdag verscheen Bernardini voor de federale rechtbank in Manhattan waar hij onschuldig pleitte. Na het betalen van een borgsom van 300.000 dollar (265.000 euro) en inlevering van zijn paspoort mocht hij de rechtbank verlaten. De assistent-procureur had nochtans geprobeerd te vermijden dat er een borgsom zou komen omdat Bernardini "een enorm vluchtrisico" vertegenwoordigde. 

Als hij veroordeeld wordt riskeert Bernardini twintig jaar celstraf voor digitale fraude, eventueel aangevuld met twee jaar extra celstraf voor identiteitsdiefstal.

Meest gelezen