Satelliet gelanceerd die de baan gaat verkennen van waaruit astronauten weer op de maan zullen landen

Een minisatelliet van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA is op weg naar de maan. De satelliet gaat er de baan rond de maan onderzoeken van waaruit er over enkele jaren opnieuw astronauten naar het maanoppervlak zullen afdalen. Bedoeling is om uiteindelijk ook een nieuw ruimtestation in diezelfde baan rond de maan te brengen. Van daaruit zullen astronauten dan ook naar Mars kunnen doorreizen.

Vanuit Nieuw-Zeeland is vanmiddag een raket van het Amerikaanse ruimtebedrijf Rocket Lab gelanceerd, met aan boord een kleine satelliet ter grootte van een microgolfoven. Als alles goed gaat moet de satelliet, met de naam CAPSTONE, ergens half november aankomen in een zeer specifieke baan rond de maan.

NASA wil in diezelfde baan over enkele jaren een permanent ruimtestation rond de maan laten draaien, de Lunar Gateway. Van daaruit zouden dan astronauten naar het maanoppervlak kunnen afdalen. Of, in een veel verdere toekomst, doorreizen naar Mars. De lancering van dat ruimtestation staat momenteel gepland voor eind 2024.

Maar eerst wil NASA de vooropgestelde baan rond de maan nauwkeurig verkennen. En dat gaat CAPSTONE minstens zes maanden lang doen. De satelliet zal onder meer onderzoeken hoeveel energie en brandstof nodig is om zijn baan aan te houden. En er wordt ook een nieuw navigatiesysteem getest. 

De baan die NASA heeft gekozen voor CAPSTONE en het toekomstig ruimtestation is één grote, lang uitgerekte ellips rond de maan. De baan komt op z'n dichtste punt op zo'n 1.600 kilometer van de noordpool van de maan, en op z'n verste punt op 70.000 kilometer van de zuidpool. CAPSTONE zal 6 dagen doen over één rondje rond de maan.

De baan is zo gekozen, omdat ze naar verwachting heel stabiel is en er van daaruit altijd communicatie naar de aarde mogelijk is, wat bij vroegere maanmissies niet het geval was.

Illustration by NASA/Daniel Rutter

Meest gelezen