2020 AP

99 procent van alle nieuwe zeeschildpadden in Florida zijn vrouwtjes omdat stranden opwarmen

In de Amerikaanse staat Florida worden bijna enkel nog vrouwelijke zeeschildpadden geboren, en zijn mannetjes een grote zeldzaamheid geworden. Dat komt omdat het zand op de stranden er zo warm is. De klimaatverandering heeft het probleem de voorbije jaren nog groter gemaakt. Het gaat niet enkel over Florida: ook in andere regio's zijn nog amper mannetjes te vinden. "Gemiddeld wordt 99 procent van de gelegde eieren een vrouwtje." 

"De voorbije vier zomers in Florida waren de warmste sinds het begin van de waarnemingen", schetst Bette Zirkelbach, die een  opvangcentrum voor zeeschildpadden runt op de Florida Keys, een keten van tropische eilandjes aan de zuidelijke tip van de staat. 

Wetenschappers die zich bezighouden met het opvolgen van schildpaddeneieren en jonge zeeschildpadden in de regio, hebben de jongste vier jaar zelfs geen enkel mannetje meer gespot. 

Zirkelbach noemt de evolutie van het weer de jongste vier jaar "schrikbarend'. Het fenomeen is niet enkel zichtbaar in haar opvangcentrum in Marathon, op de Florida Keys.  "Een Australische studie toont gelijkaardige data, waarbij 99 procent van de nieuwe boorlingen vrouwtjes zijn." 

De voorbije vier zomers in Florida waren bij de warmste ooit

Hoezo, meer vrouwtjes? Wanneer een vrouwtje een nest graaft in het zandstrand en haar eieren legt, is het uiteindelijk de temperatuur die bepaalt welk geslacht het zal worden. Het is dus niet zoals bij de mens, waarbij het geslacht vastligt na de bevruchting. Het geslacht van babyschildpadden wordt - net zoals bij alligators - bepaald door de temperatuur waarin het ei zich later ontwikkelt. 

Als de vrucht zich onder 27,7 graden Celsius kan ontwikkelen, wordt het in principe een mannetje, terwijl het bij een temperatuur boven 31 graden vrijwel zeker een vrouwtje wordt, schrijft de gespecialiseerde website van de NOAA, de dienst voor oceanografische en atmosferische data. Bij een temperatuur daar tussenin kan het beide zijn. 

Bekijk: zeeschildpaddenexpert Melissa Rosales legt uit hoe het werkt

Videospeler inladen...

Helemaal uit balans geslagen

De opwarming is dan ook een groot probleem voor de verschillende soorten. "Door de klimaatopwarming kunnen verhoogde temperaturen de normale balans helemaal verstoren, wat een grote impact kan hebben op schildpadden en andere reptielen," meldt de NOAA. 

Melissa Rosales Rodriguez werkt met zeeschildpadden en opende onlangs een opvangcentrum in Miami. "We hebben niet meer de goede balans tussen mannetjes en vrouwtjes om nog succesvolle broedseizoenen te hebben."

Je moet ook weten dat er gemiddeld vaak maar 1 ei op de 100 uitgroeit tot een volwassen zeeschildpad

Melissa Rosales Rodriguez, expert zeeschildpadden

"30 tot 40 jaar geleden was de ratio tussen vrouwtjes en mannetjes 6:1 bij zeeschildpadden. De voorbije 10 jaar is dat getal helemaal veranderd. Nu is ongeveer 99 procent van de nieuwe zeeschildpadden een vrouwtje. Alles is opgewarmd, het zeewater, het strand... en dat is natuurlijk geen goed nieuws op de lange termijn", zegt Rosales. 

"Je moet ook weten dat van 100 eitjes op het strand, er vaak maar eentje uiteindelijk een volwassen zeeschildpad wordt. Bovendien duurt het dan nog eens heel lang vooraleer ze geslachtsrijp zijn, soms tot 30 of 40 jaar." Zeeschildpadden kunnen ongeveer zo oud worden als mensen.

Alarmfase rood

Experts verwachten een scherpe daling in het aantal zeeschildpadden de volgende jaren. Ze wijzen er ook op dat er bijna geen genetische diversiteit meer is. Zeeschildpadden staan dan ook op de rode lijst van bedreigde diersoorten.  

Er dreigt nog ander gevaar. De hulpcentra krijgen zeeschildpadden binnen met kwaadaardige tumoren door fibropapillomatose, een ziekte die besmettelijk is en de dood kan veroorzaken als ze niet wordt behandeld. 

Meest gelezen