U.S. Air Force photo / R. Nial Bradshaw

Millennia-oude menselijke voetsporen per toeval gevonden op schietterrein Amerikaanse luchtmacht

Archeologen hebben toevallig millennia-oude menselijke voetafdrukken gevonden op een schiet- en oefenterrein van de luchtmacht in de Amerikaanse staat Utah. De voetafdrukken zijn naar schatting meer dan 12.000 jaar oud. "Het is echt een ontdekking die je maar één keer in je leven doet."

Enkele jaren geleden is een uitzonderlijke prehistorische site ontdekt op de schiet- en  oefenterreinen van de Amerikaanse luchtmacht, ten westen van Salt Lake City. De zogenoemde Wishbone-site dateert van zowat 12.300 jaar geleden. Er zijn resten gevonden van een kampvuur, speerpunten, stenen gebruiksvoorwerpen en verkoolde dierenbeenderen. Er werden ook de oudste bewijzen van het gebruik van tabak gevonden.

Foto uit 2016 van de Wishbone-site:

Todd Cromar

De archeologen waren op weg naar die site voor bijkomend onderzoek, toen ze plots een andere ontdekking deden op nog geen kilometer van Wishbone. Op de grond waren enkele "spooksporen" verschenen, dat zijn sporen die alleen zichtbaar zijn als de omstandigheden meezitten. "Het is een zeer onverwachte vondst", zegt onderzoeker Thomas Urban (Cornell University), die mee de ontdekking deed, in een persbericht van de universiteit.

De volgende dag kwamen ze terug met gespecialiseerde radarapparatuur naar de site die ze intussen "Trackway" hebben gedoopt. Alles samen hebben ze zo 88 voetafdrukken kunnen blootleggen. "Het gaat om voetsporen van volwassenen en kinderen tussen de 5 en de 12 jaar oud die op blote voeten liepen", zegt Daron Duke van de Far Western Anthropological Research Group die de opgravingen leidt, in een persbericht van de Amerikaanse luchtmacht.

FOTO - Enkele van de voetsporen:

U.S. Air Force photo / R. Nial Bradshaw

Het is nu moeilijk voor te stellen in een kurkdroge woestijn met temperaturen die oplopen tot meer dan 40 graden Celsius, maar 12.000 jaar geleden was het hier een drassig moeras. "Aan de sporen te zien liepen de mensen in ondiep water", legt Duke uit. "Het zand vulde hun voetsporen snel op, zoals je zou verwachten als je op het strand loopt. Maar onder het zand zat een laagje modder dat de sporen mee heeft bewaard."

Volgens de eerste bevindingen zijn de stappen vermoedelijk meer dan 12.000 jaar oud. Ze dateren dus ongeveer uit dezelfde tijd van de andere site vlakbij. Mogelijk - speculeren de onderzoekers - gaat het om voetafdrukken van de bewoners van die Wishbone-site slechts 800 meter verderop. "We gaan nu na of er nog iets van organisch materiaal is achtergebleven in de voetafdrukken, zodat we ze nog preciezer kunnen dateren."

FOTO - Duke toont de voetsporen aan enkele bezoekers:

U.S. Air Force photo / R. Nial Bradshaw

"Het is echt een ontdekking die je maar één keer in je leven doet", zegt Anya Kitterman die op de luchtmachtbasis verantwoordelijk is voor erfgoed. "Ik voel me verheugd dat ik hier deel van kan uitmaken." De onderzoekers werken ook samen met de Native American-stammen, omdat de grond oorspronkelijk hen toebehoorde.

Het is nog niet duidelijk of de mensen die de voetafdrukken achterlieten en de bewoners van de Wishbone-site ook effectief de voorouders van die stammen zelf zijn. Het schiet- en oefenterrein van de Amerikaanse luchtmacht in de woestijn van de staat Utah is overigens enorm uitgestrekt.

Het gaat om een gebied van zowat 7.000 vierkante kilometer. Dat is vergelijkbaar met ongeveer de helft van de oppervlakte van heel Vlaanderen. Op dat gigantische gebied zijn er alles samen 882 archeologische sites, op gronden die toebehoorden aan 21 verschillende volkeren.

U.S. Air Force photo / R. Nial Bradshaw

Meest gelezen