Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved.

Wel of geen ijs in bezette Palestijnse gebieden? Proces tussen Ben & Jerry's en moederbedrijf Unilever gestart

In New York is een eerste zitting gehouden om het conflict tussen ijsmaker Ben & Jerry's en moederbedrijf Unilever te beslechten. Vorig jaar verklaarde Ben & Jerry's geen ijs meer te willen verkopen in de bezette Palestijnse gebieden, omdat dat inging tegen de waarden van het bedrijf. Unilever ging niet akkoord en besloot de Israëlische tak te verkopen aan een lokale licentiehouder, waarop Ben & Jerry's het moederbedrijf voor de rechter daagde.

Op 5 juli klaagde de directie van Ben & Jerry's haar moederbedrijf Unilever aan, bijna een jaar nadat het ijsbedrijf had aangekondigd de verkoop van ijs in de bezette Palestijnse gebieden stop te zetten, omdat dat indruiste tegen de waarden van hun bedrijf. De beslissing kon in Israël en bij de joodse gemeenschap op weinig begrip rekenen.

Bij Unilever zaten ze erg verveeld met de zaak, vooral omdat verschillende Amerikaanse pensioenfondsen hun investeringen in het bedrijf terugtrokken. Sommige staten, zoals Florida, hebben namelijk wetten die het steunen van bedrijven die Israël boycotten verbieden.

Unilever besloot daarom om de Israëlische tak van Ben & Jerry's te verkopen aan de lokale licentiehouder Avi Zinger. Die beslissing werd luid toegejuicht door Yair Lapid, de waarnemende premier van Israël. 

Toen Unilever Ben & Jerry's in 2000 kocht, bleef het originele bestuur van het ijsmerk verantwoordelijk voor het toezicht op de sociale missie van het bedrijf. Dat is de gangbare praktijk bij elk van Unilevers merken, en dat zijn er inmiddels zo'n 400. De verkoop aan een Israëlische concessiehouder ondermijnt dat recht, aldus de advocaat van Ben & Jerry's.

2021 Getty Images

De afgelopen twee weken vonden bemiddelingen plaats tussen beide partijen, waarbij onder andere aan het licht kwam dat de bestuurders van Ben & Jerry's geen loon meer hadden ontvangen van Unilever sinds de beslissing om de verkoop stop te zetten. De bemiddeling draaide op niets uit en een rechtszaak werd dus onvermijdelijk.

Producten met de "exact tegenovergestelde betekenis"

Hoewel Ben & Jerry's met de rechtszaak de verkoop van ijs volledig stop wil zetten, concentreerde de hoorzitting van maandag zich vooral op de vraag van Ben & Jerry's om een tijdelijk verbod op de verkoop van nieuwe producten te installeren. 

De Israëlische tak zou namelijk een doorstart maken onder een nieuwe merknaam, maar met dezelfde Engelstalige slogans en trademarks. Daarnaast vrezen ze bij Ben & Jerry's de intellectuele eigendom over het productieproces te verliezen.

Volgens de advocaten van Ben & Jerry's zouden producten op de markt komen met een "exact tegenovergestelde betekenis", waardoor verwarring bij de consument kan ontstaan. Ben & Jerry's verkoopt onder andere zogenaamde "Peace Pops"-ijsjes en gebruikt de slogan "Peace, Love and Ice Cream".

Copyright 2021 The Associated Press. All rights reserved.

Geen signalen van "onherstelbare schade"

De raadsmannen van Unilever waren het uiteraard niet eens met die argumentatie. Zij vinden dat Unilever het recht behoudt om financiële en operationele beslissingen te nemen voor Ben & Jerry's en dat de verkoop niet meer ongedaan kan worden gemaakt omdat de deal al rond is. 

Daarnaast zagen de advocaten ook geen signalen die lieten uitschijnen dat de verdere verkoop van het ijs "onherstelbare schade" aan het merk zou toebrengen. De omzet van Ben & Jerry's bereikte vorig jaar voor het eerst meer dan een miljard dollar. Daardoor is het een van de meest winstgevende merken van Unilever.

Tijdens de zitting in Manhattan verklaarde de rechter dat Ben & Jerry's niet met zekerheid kon aantonen dat er "onherstelbare schade" dreigde en dat een onmiddellijk bevel tot stopzetting niet meteen aan de orde was, al is er nog geen definitief vonnis uitgesproken.

Jakub Porzycki/NurPhoto

Meest gelezen