Video player inladen ...

Albert Frère: van familiebedrijf in ijzerwaren naar miljardenimperium met grote impact op onze economie

Amerika heeft zijn Rockefeller, JP Morgan, Gates en Buffett, India zijn Mittal en België heeft... staalbaas, financier en manusje van alles wat geld opbrengt: Albert Frère. Hij was een man met een lange en boeiende carrière met een grote impact op onze economie. 

Amper enkele jaren na zijn geboorte in 1926 verloor Albert Frère zijn vader. Moeder Frère nam toen de leiding over van het familiebedrijf bij Charleroi dat nagels, kettingen en andere ijzerwaren maakte en verkocht. De jonge Frère leerde de knepen van het vak achter een stootkar waarmee hij oud ijzer ging ophalen.

Op zijn twintigste nam hij de leiding van de Ets. Frère-Bourgeois over. Zijn eerste grote slag sloeg hij in 1954 met de overname van de zieltogende Laminoirs de Ruau, een van de grote staalbedrijven in het bekken van Charleroi. Frère zette Ruau weer op de sporen en voerde "zijn staal" uit naar markten zoals Latijns-Amerika, het Midden-Oosten en de Sovjet-Unie.

Met steun van de financiële groep Paribas werd Frère de grote staalbaas van Henegouwen, maar eind de jaren 70 kreeg hij -sneller dan wie ook- door dat de gloriejaren van het Waalse staal achter zich lagen en verkocht hij zijn staalbedrijven aan de Belgische staat die ze met de Luikse concurrenten versmolt tot Cockerill-Sambre (via Usinor en Arcelor bij Mittal).

(Lees verder onder de foto.)

Staalbaas wordt financier

Frère zat nu op een pak geld en kocht in '82 de controle over de holding Groupe Bruxelles Lambert (GBL) met de gelijknamige bank. Dat werd zijn belangrijkste investeringsvehikel. Tussendoor verdiende hij nog flink wat bij toen hij de buitenlandse belangen van Paribas in Zwitserland kon onderbrengen en zo kon behoeden voor nationalisering door de linkse Franse president François Mitterrand.

Het leverde hem vijanden, maar ook flink wat commissie en een aantal invloedrijke vrienden op in Parijs. Netwerken was overigens een passie voor Frère die hechte bondgenootschappen sloot met vermogende en machtige figuren, vooral dan ten zuiden van de grens, maar ook met de Canadese familie Desmarais.

Van staal moest Frère inmiddels niets meer hebben, maar hij nam wel belangen in energie (Petrofina), verzekeringen (Royale Belge), media (Bertelsman tussen 2001 en 2006) en dergelijke meer.

Het was kopen en verkopen en bijna altijd met winst. In '97 verkocht hij de bank BBL aan ING. Twee jaar later werd Petrofina een onderdeel van de Franse oliereus Total, maar tegelijk werd Frère een belangrijk aandeelhouder van dat bedrijf. Ook de distributiegroep GIB met GB (nu Carrefour), Brico, Auto 5, Quick, Pearl Vision en dergelijke werd overgenomen, al zijn die onderdelen inmiddels verkocht. 

In 2008 zou Frère achter de schermen een grote rol gespeeld hebben bij de snelle verkoop van Fortis Bank aan zijn oude vrienden van BNP Paribas. Hij kreeg wel meer het verwijt dat hij Belgische bedrijven in Franse handen speelden, maar dat wimpelt hij zelf af.

(Lees verder onder de foto.)

Cavalier, mais pas seul

De overname van GIB deed Frère in samenwerking met de investeringsgroep Ackermans & Van Haaren tot beider profijt. Samenwerken met bekende partners die hij vertrouwt, was overigens een handelsmerk van Frère. Ook de namen Paribas, Suez en Total duiken in dat verband vaak op.

Met die partners bouwde hij een imperium uit met veel schakels die doen denken aan matroesjka's, Russische poppetjes die allemaal in elkaar passen. Zo controleerde zijn familievehikel Frère-Bourgeois samen met BNP Paribas de Nationale Portefeuillemaatschappij (NPM) die dan weer de handen in elkaar sloeg met de Canadese familie Desmarais in de holding GBL.

Die laatste nam dan weer belangrijke participaties in grote ondernemingen. Het is een ingewikkelde structuur, maar die laat toe dat Frère en zijn vrienden controlebelangen kunnen nemen in erg grote bedrijven.

Daarbij zijn onder meer Franse giganten zoals de energiegroep GDF Suez (5,2%), oliegigant Total (4%), cementgroep Lafarge (21%), het drankenconcern Pernod Ricard (9%). Dat zijn allen sterkhouders van de CAC40, de sterindex van de beurs Euronext Parijs. GBL is een vaste waarde van de Bel-20 in Brussel.

Daarnaast bezat Frère ook 19% van de Italiaanse Banca Leonardo en alles in Belgian Icecream dat IJsboerke, Mio en Artic/Frisa omvat. Samen met zijn vriend, Bernard Arnault, de topman van het luxeconcern LVMH en rijkste man in Frankrijk, kocht Frère het prestigieuze wijndomein Cheval Blanc in de Bordeaux. 

Zelf was baron Albert Frère volgens Forbes de rijkste Belg met een vermogen van meer dan drie miljard euro en onderscheidingen zoals de Orde van Leopold (foto onder) en het Franse Légion d'Honneur.

In april 2015 ging Frère met pensioen. Bij GBL werd hij vervangen door zijn schoonzoon Ian Gallienne en Gérard Lamarche. Bij de holding Pargesa -die 50% van GBL bezit- werd hij vervangen door zijn zoon Gérard.  

Herbekijk de repo over Albert Frère uit "Terzake"

Video player inladen ...