© IWM (Q 7113)

8-10-1918: hevig Brits offensief nabij Cambrai, Wilson wil verduidelijkingen van Duitsland

Op 8 oktober begint het Britse leger een zwaar offensief ten zuidwesten van de stad Cambrai. En de Amerikaanse president Wilson vraagt verduidelijkingen aan Duitsland.

Het Britse leger is een zwaar offensief begonnen ten zuidwesten van de stad Cambrai.

Bij de aanval zijn 24 divisies betrokken, bijna driekwart miljoen man, waaronder 3 Canadese en 1 Nieuw-Zeelandse divisies. Ze vallen aan over een breedte van meer dan 30 kilometer . Ze beschikken over meer dan 300 tanks.

Britse soldaten rennen naar de veiligheid van hun ingegraven mitrailleurpost langs een omgekomen makker, 8 oktober 1918. Beginfoto: mannen van het Manchester Regiment rusten bij een tank die in een spoorwegbedding is weggeschoven, 8 oktober 1918. © IWM (Q 11378)

De Duitse troepen aldaar zijn veel geringer in aantal en grotendeels reservetroepen. De beste divisies zijn weggehaald om de offensieven elders tegen te houden.  De Duitse weerstand is dan ook bijzonder gering. Een Canadese divisie is tot vlakbij Cambrai opgerukt.

De Britse genie legt een pontonbrug aan over de gekanaliseerde Schelde in de buurt van Cambrai, 8 oktober 1918. © IWM (Q 11437)

Ten zuiden van dit offensief voeren Amerikanen en Fransen aanvallen uit op de verdedigingslijn tussen Cambrai en Saint-Quentin. Die is nu op een breedte van meer dan 30 km doorbroken.

Een gesneuvelde Duitse brancardier bij een inderhaast gegraven loopgraaf in de buurt van Joncourt. © IWM (Q 9816)

Meer noordelijk, in de mijnstreek rond Lens, hebben de Britten eveneens vooruitgang geboekt.

In de Argonne melden de Amerikanen en Fransen dat ze enkele dorpen hebben veroverd.

Op het Belgische front blijft het stil.

Een grote groep Duitse krijgsgevangenen wordt afgevoerd in de omgeving van Noyelles, 8 oktober 1918. © IWM (Q 9514)

Heldendaad

Bij de strijd in de Argonne weet de Amerikaanse korporaal Alvin York aan het hoofd van zeven soldaten een Duitse mitrailleursnest te veroveren. Daarbij maakt hij 132 Duitsers krijgsgevangen, doodt er minstens 25 en maakt 35 machinegeweren buit.

Rechts Alvin York, links een foto van -naar verluidt- Duitse officieren en soldaten die hij krijgsgevangen nam.

Alvin York krijgt voor dit exploot de Medaille van Eer, de hoogste militaire onderscheiding in de VS. Hij wordt een van de meest gedecoreerde Amerikanen van de oorlog. 

Schilderij van York's heldendaad door Frank Schoonover

Wilson vraagt verduidelijkingen van Duitsland

De Verenigde Staten hebben voor het eerst gereageerd op het vredesaanbod van de nieuwe Duitse regering.  Maar er is nog geen echt antwoord. De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Lansing laat Berlijn (via Zwitserse diplomaten) weten dat president Wilson eerst verduidelijkingen wil.

Links, Wilson als de nieuwe Moses - maar dan met veertien geboden in plaats van tien - (Kikeriki, 20-01-1918) en rechts als de doder van de Duitse slang (L' Asino, 13-01-1918).

Wilson wil weten wat Duitsland bedoelt als het vredesgesprekken vraagt “op basis van” de voorwaarden die de president eerder formuleerde (de “Veertien Punten”). Het  moet duidelijk  zijn dat Duitsland die voorwaarden aanvaardt en dat er alleen maar gepraat kan worden over de “praktische details van hun uitvoering”.

Links, de verrassende transformatie van keizer Willem II tot volksvriend. Rechts, hoe geloofwaardig is de vraag om vrede van iemand die België en Noord-Frankrijk in vuur en vlam zet ?Uit War Cartoons van John F. Knot, 1918

Wat de vraag om een wapenstilstand betreft, laat de president weten dat hij de Geallieerden niet kan vragen de strijd te staken zolang de legers van de Centralen zich op hun bodem bevinden. Dat betekent concreet dat de bezette gebieden in België, Frankrijk, Italië, Servië en Montenegro moeten worden ontruimd voor de wapens zwijgen. 

President Wilson, met witte broek en Amerikaanse vlag, gaat voorop in een parade voor een Liberty Loan in Washington (NARA).

In de Verenigde Staten is er intussen veel verzet tegen het Duitse verzoek. De meeste kranten eisen dat het wordt verworpen. In de Senaat vragen de republikeinen de onvoorwaardelijke capitulatie van Duitsland.  Ook de populaire oud-president Teddy Roosevelt wil van geen wapenstilstand weten.

Zowel het Neues 8 Uhr Blatt uit Wenen als The New York Tribune onthouden vooral dat Wilson allereerst een volledige ontruiming wil van alle bezette gebieden. Bij de Tribune vernemen we ook dat de pas uitgeschreven 4e Liberty Loan al bijna 1 miljard dollar heeft opgebracht.

Nog een executie in bezet België

In Gent is Edmond Van de Woestijne gefusilleerd.  De verzekeringsagent leidde een spionagenetwerk dat in de regio Eeklo-Maldegem vooral het spoorverkeer observeerde. Hij was al in mei aangehouden en eind juli ter dood veroordeeld.

Collectie stadsarchief Gent

De broer van Edmond, Edgar, een spoorwegbediende, was al in 1916 ter dood veroordeeld wegens spionage en gefusilleerd. Hun vader vroeg de Duitse keizer om genade voor Edmond, maar die smeekbede is afgewezen.

Edmond was de laatste Belg die tijdens WO I werd gefusilleerd. Ter ere van de twee broers is een plein in Eeklo naar hen genoemd.