Meest recent

    Margriet Hermans: "Het verdwijnen van het casino van Middelkerke wist een stuk geschiedenis van mijn leven"

    Vandaag sluit het casino van Middelkerke de deuren. Het huidige gebouw moet plaats maken voor een nieuw en moderner exemplaar. Jarenlang was het de place to be voor een portie entertainment, zeker in de Baccarazaal waar wereldberoemde gasten optraden en muzikale talenten werden ontdekt. Ook heel wat radio- en televisieprogramma’s werden van uit het casino uitgezonden. Voor Margriet Hermans is het casino heel bepalend geweest. “Het casino was mijn tweede thuis”.

    Er zijn aan onze Belgische kust vier grote casino’s. Het Casino Kursaal in Oostende is misschien wel het meest gekende, maar ook dat van Middelkerke heeft in de loop van de jaren een stevige reputatie opgebouwd. En wie op de zeedijk van Middelkerke wandelt, kan niet naast het groot opvallend gebouw, met roestbruin dak en verschillende dakkappelen kijken.

    Het huidige gebouw dateert van 1954, maar kent een geschiedenis die veel verder terug gaat in de tijd.

    In 1890 kocht Charles Smedt, een Brusselse hotelier, een groot perceel aan de zeedijk. Een jaar later liet hij er het eerste casino bouwen. Het was een houten gebouw dat in 1896 door een hevige brand in de as werd gelegd. Het casino werd heropgebouwd, opnieuw als houten constructie, en in 1908 kocht de gemeente het gebouw op. Er werden plannen gesmeed voor de bouw van een gloednieuw en prestigieuzer casino. In 1914 gingen de werken van start, naar een ontwerp van de Brusselse architect Georges Hobé. Het resultaat was een groot gebouw, met veel mogelijkheden. Maar zoals zoveel gebouwen, overleefde het de twee wereldoorlogen niet.  

    In de jaren ’50 werd het huidige gebouw opgetrokken. Het iconische gebouw in Normandische stijl werd eind de jaren ’70 nog gerenoveerd, maar bleef al die tijd zijn typische look behouden. Binnenin liet de tijd sporen na. “De binnenkant is een versleten kot” zegt Margriet Hermans. “Het casino moest altijd functioneren en er is nooit echt tijd genomen om het op te knappen, waardoor herstellingswerken onbetaalbaar zijn”.

    Het casino was mijn tweede thuis. Ik kende er elke kamer

    Margriet Hermans

    Margriet Hermans kent het gebouw goed. “Het was mijn tweede thuis. Ik kende elk kamertje ondergronds. Elk kamertje bovengronds. Het was een vertrouwd anker waar ik graag kwam. Graag werkte ook. Met het verdwijnen van het casino, wordt een stuk geschiedenis van mijn eigen leven weggevaagd”.

    Plaats voor sterren

    Van bij de opening in 1954 werd het nieuwe casino een populaire plaats. Menige centen wisselden in de loop van de jaren van eigenaar in de speelzaal. Maar het casino raakte ook bekend door de vele optredens die er plaats vonden in de zogenaamde ‘Baccarazaal’. Veel beroemde sterren passeerden er de revue, van Vlaamse vedetten tot wereldperformers.

    Casino als bakermat voor muzikaal talent

    Onder impuls van casinodirecteur Luc Rammant kende het casino in de jaren ’80 een enorme boost. Na een succesvolle carrière in de banksector moderniseerde hij het casino en trok opnieuw vele nationale- en internationale sterren aan. Voor Margriet Hermans is Luc Rammant dé spilfiguur in de geschiedenis van het casino. “Die man verdient een borstbeeld in de badstad. Eind jaren ’70, begin de jaren ’80 ging het slecht met het casino. Er gebeurde niet veel. Luc heeft het casino nieuw leven ingeblazen. Hij had oog voor alles. Hij zorgde zelfs voor een toprestaurant, dat op een bepaald moment een Michelinster kreeg”.

    Luc Rammant verdient een borstbeeld in Middelkerke

    Margriet Hermans

    Luc Rammant had ook oog voor muzikale talenten en ontpopte zich tot één van de sleutelfiguren in de Vlaamse showbizz. Met de ‘Baccarabeker’ effende hij het pad voor veel Vlaamse artiesten. De ‘Baccarabeker’ was een muzikale wedstrijd tussen provinciale ploegen, onder leiding van een coach. Voor vele artiesten was die wedstrijd het begin van een succesvolle carrière. Clouseau, Vaya Con Dios, Bart Kaëll, Ingeborg, Bart Van den Bossche, Guido Belcanto, Dana Winner, Wendy Van Wanten en zo vele anderen namen er ooit aan deel.

    “Voor al die mensen is het casino heel belangrijk geweest”, weet Margriet Hermans. “Vraag het aan alle Vlaamse artiesten en ze kennen allemaal het casino. Ze hebben er zo goed als allemaal opgetreden. Ze werden er bekend. Ze houden er allemaal van omdat het er leuk werken was”. Zelf ervaarde Margriet Hermans het werken in het casino niet echt als werken. “Het voelde niet zo. Het gebouw, de locatie straalde zo’n sfeer uit dat je al die uren, dagen daar nauwelijks werken kunt noemen”.

    "Het heilige der heiligen"

    VRT

    In 1987 nam coach Johan Verminnen naast Firmin Timmermans en Vaya Con Dios een, op dat moment, nog vrij onbekende zangeres uit Turnhout op in zijn Brabantse Baccaraploeg: Margriet Hermans.  

    De Brabantse ploeg ging met de overwinning lopen en Margriet Hermans veroverde de harten van het Vlaamse publiek. Zij won zowel de publieks- als de personality prijs. “Het was het begin van een euforische periode”, mijmert Margriet Hermans. “Alles wat ik deed, lukte. Mijn carrière ging alleen maar omhoog. Het was onverwacht maar voelde zo goed. En dat het allemaal daar in dat gebouw is begonnen. Het casino is zo sterk geassocieerd met alle topmomenten in mijn leven. Het is een groot hoofdstuk geworden. Voor mij is het het heilige der heiligen”.

    Radio en televisie vanuit het casino

    De Baccarabeker werd live uitgezonden op de toenmalige BRT. Luc Rammant wist als geen ander hoe belangrijk media-aandacht was voor het casino en voor de badstad. Het casino was dan ook de plaats van waaruit heel wat radio- en televisieprogramma’s werden uitgezonden.

    “Het is Bart De Prez die mij de kans heeft gegeven”, zegt Margriet Hermans. “Hij gaf mij een liveshow op tv. Na één seizoen in Oostende, verhuisden we met de talkshow naar het casino van Middelkerke. Ik interviewde binnen de gasten. Ben Crabbé ontving de muzikale gasten buiten in de put (het Epernayplein) voor het casino. Het was een prachtige tijd. Een succesvol ook, met méér dan een miljoen kijkers

    Wordt dit het nieuwe casino?

    Het vertrouwde beeld voor de vele toeristen en vakantiegangers verdwijnt. Vandaag sluit het casino zijn deuren en de speelzaal verhuist naar een tijdelijke locatie in de badstad. Het gebouw wordt volledig gesloopt en maakt plaats voor een volledige nieuwbouw. Het project bevat onder meer ondergrondse parking, een grote evenementenzaal, restaurant- en hotelaccommodatie, commerciële ruimtes en uiteraard een nieuwe speelzaal.  

    Wanneer de sloop aanvangt en het nieuwe casino er zal staan, is nog onduidelijk. Het blijft ook afwachten wat de uitkomst zal zijn van een juridische procedureslag. Eind juni viel de politie nog binnen op het gemeentehuis van Middelkerke. Er volgden huiszoekingen in het kantoor van onder meer de burgemeester. Het parket onderzoekt een klacht over belangenvermenging en fraude rond het nieuwe casino. De gemeente heeft de bouw toegewezen aan consortium BCS Investissement (Willemen)–Napoleon Games. Twee andere kandidaten voelden zich benadeeld en vochten de beslissing aan bij de Raad van State. De laatste klacht kwam er van de oppositie, waaronder Jean-Marie Dedecker.